試作市場の厳しさを知れ!

 このブログでも何度か紹介しているが、今メインで携わっているGIGAファクトリーのプロジェクトの関係で、2か月ほど前からシリコンバレーで新規で地元の町工場2社と取引を始めている(既に付き合いのある町工場を含めると現在5社と取引があります)。
 板金加工を手掛けるS社はベトナム人の社長(というより町工場の職人のオッサンという感じ)を含めて従業員は5名、サンノゼの東のはずれにある工業地帯の入り口がどこにあるかもわからないような長屋風の建物の一角にあり、もしかしたらVINTAGEの部類に入りそうなAMADAの工作機が2台。工場の中は、雑然としていて床には削りカス、物置き台の上には図面が散乱。空調もきちんと動いてないのか、出入口のガレージドアは開けっ放しという、どう見ても日本で提唱されている3Sや5Sとは異次元の空間で淡々と客先の注文をこなしている。多くても100枚までの生産でメインは1~10枚の試作が中心。本当にその状況から見たら日本だったら「一体誰がこんなところに注文をだすんだろう?」という感じなのだが、彼らがこなしている仕事は、半導体製造設備の最大手であるアプライドマテリアルや、KLA TENCORといった超一流のメーカーからの依頼だ。見た感じ間違いなくオーバーフローも少ない分、価格も非常に安く、既に色々頼んでいるが納期はしっかり2週間以内で対応してくれる。そして品質でも問題になったことはない。これはきっと超高品質を要求される大手半導体メーカーとの付き合いの中で培われてきた結果であろう。
 切削加工を手掛けるインド人経営のJ社は従業員30名。サンノゼの南のはずれの、これも入り口がどこにあるかわからないようなこじんまりした工業団地の一角にある。ここにはOKKやMORI SEIKIなどの切削機を中心に工作機が10台ほど。またデザインルームや検査室も完備し、そこそこのオペレーションだ。顧客も半導体設備メーカーをはじめ、巨大企業GAFAの雄であるGやF、新興勢力のUBERやWYMOなどの試作部材を中心に手掛けている。またEVメーカーT社のスペアパーツなども生産しているようだ。
この会社も納期は大体2週間。価格も日本と比べて遜色のないレベル。見積もりに対する対応などは迅速で全くストレスを感じさせない。そして特筆すべきは、この会社が入っている団地に、なんと同じような切削加工を生業とする町工場が10社も以上あるという事。これがアメリカの試作市場を支えている連中の素顔だ。
 
さて昨今、日本では、JETROなどがバックアップし、アメリカの試作市場参入のプロモーションを行っているようだが、果たして例えばシリコンバレーを例に挙げれば未だに1000社以上存在するこのような切削、板金、成形、アッセンブリを得意とする連中を相手に、どのように立ち向かえばいいのか?先ず本当の意味でそこを徹底的に吟味する必要あると考える。 
 そうでなくとも日本で製造をした場合、そこには製品価格に加え国際輸送の送料や関税(特に金属)が必要。また最短でも現状は日本4日かかる日数は納期に加算しなければならない。当然それを加味しても受注を獲れるアドバンテージが不可欠だ。勿論最初から潤沢な資金があり、アメリカに工場を設立できるという企業であれば話は別かもしれないが、それでも、価格競争が厳しい中で一つ$100~$1,000程度の少量の試作部品の製造で、こちらでの設備投資や法外な給与ベースの従業員の確保、そしてこれまた法外な生活費などの経費を通常の償却ベースで採算に乗せていくのは至難の業だと思う。だからこそ、綿密にリサーチを行い、自社の持つアドバンテージがこの市場に対してどのように貢献できるかを、しっかりと見極め戦略を立てなければならない。アメリカで大成功を収めている日本の加工メーカーの雄HILLTOPは進出する数年前からこちらに足繁く通い、こちらの市場を把握、品質や技術力ではない自社のアドバンテージを生かした戦略で臨みビジネスを軌道に乗せている。このようにしっかりしたマーケティングリサーチを実施し戦略を立てれば可能性は十分にある。昨今の自動車革新、AIによる自動化やロボット急速な普及を考えると、こちらの市場は日本の何倍もあることは間違いないのだ。

ただ、いつも同じことを言っているが、その前にアメリカに本気で食い込んでやろうという高い志があることが大前提だ。

 日本のぬるま湯的環境で、景気が悪くなれば補助金を無心することで延命できるようなシステムはこちらには存在しない。今活動している1000社以上の町工場も、補助金などの制度がないこの地で弱肉強食の中で生き残ってきた会社だ。当然生半可な気持ちでは歯もたたないだろう。それでも、こんな連中を相手に高い志を持って「アメリカで勝負してやろう!」という町工場があれば、力になれるかわからないけれども自分は是非とも応援していきたいと思っている。

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